Alfa Centauri Bb – un exoplaneta a 4 anys-llum del Sistema Solar

X. Dumusque et al. reporten en un article a la revista Nature la descoberta del primer planeta conegut del sistema estel·lar doble d’Alfa Centauri, que actualment és el sistema més proper al nostre sistema solar. Això per si sol, després de tants anys de recerques, seria portada arreu. Però, a més, cal dir que aquest planeta, Alfa Centauri Bb, és una planeta de dimensions semblants a la Terra.

Alfa Centauri

Els estels es mouen els uns respecte dels altres amb velocitats diverses. Per això, al llarg dels milers d’anys, la llista dels estels més propers pateix variacions:

En tot cas, Alfa Centauri és en la nostra època l’estel més proper al Sistema Solar. D’ací a uns 25.000 anys es trobarà a una distància de menys de 3 anys-llum. En l’actualitat la distància és de 4,37 anys-llum. Val a dir que Alfa Centauri és en realitat un sistema estel·lar triple. El component menor, Proxima Centauri, un nan vermell, es troba a tan sols 4,24 anys-llum del Sol, i té el rècord pròpiament dit d’estel més proper. Se suposa que Proxima Centauri orbita al voltant dels altres dos estels, que són nans grocs, Alpha Centauri A (de tipus espectral similar al nostre Sol) i Alpha Centauri B (menys lluminós).

Alfa Centauri A i Alfa Centauri B formen un sistema estel·lar doble. De fet, a ull nu, Alfa Centauri és percebut com un únic estel. Com que les masses són equiparables, els dos estels orbiten al voltant d’un centre de masses que és més a prop d’Alfa Centauri A que d’Alfa Centauri B. La distància mínima entre els dos estels és comparable a la distància mitjana que separa, en el nostre Sistema Solar, Saturn del Sol.

Molt s’ha escrit en les dècades passades sobre els sistemes estel·lars dobles i els seus possibles planetes. La ciència ficció hi ha xalat, i xalarà més encara. Però també hom suposava que la dinàmica d’un sistema estel·lar doble dificultava la formació de planetes.

Alfa Centauri Bb: la descoberta

Dumusque et al. han emprat dades recollides per l’espectrògraf HARPS durant tres anys, un dels instruments de l’observatori xilè de La Silla. No han obtingut cap indici de planeta al voltant d’Alfa Centauri A. Pel que fa a Alfa Centauri B les dades assenyalen la presència d’un planeta d’una massa similar a la Terra, però que orbitaria de manera molt tancada. De fet, és un planeta que forma part de les anomenades “Terres Calentes” (Hot Earths), planetes de dimensions terrestres que es troben dins de la “zona tòrrida” del seu sistema estel·lar.

La tècnica emprada té els seus límits. Hom no pot descartar la presència d’altres planetes, fins i tot més massius, en òrbites més allunyades de tots dos estels. L’espectrògraf HARPS, en efecte, permet mesurar amb molta exactitud la “velocitat radial” d’un estel, a través de l’efecte Doppler. La “velocitat radial” és la component del moviment que ens indica si s’allunya o s’apropa respecte del nostre Sistema Solar. En el cas d’Alfa Centauri la velocitat radial és d’apropament. Però, en el cas d’Alfa Centauri B hom detecta unes febles oscil·lacions, de les quals es dedueix l’existència i característiques bàsiques del planeta Alfa Centauri Bb. Com de febles són aquestes oscil·lacions? Parlem d’una velocitat equivalent a 0,5 m·s-1. Si Alfa Centauri Bb es trobés a una distància d’Alfa Centauri B comparable a la que separa la Terra del Sol, aquestes oscil·lacions serien inferiors a 0,1 m·s-1 per sota del nivell de detecció de l’instrumental actual.

L’impacte de la descoberta en un viatge interestel·lar

El blog Centauri Dreams, de la Tau Zero Foundation, es fa ample ressò de la descoberta. La Tau Zero Foundation es dedica a la qüestió de missions interestel·lars. Conèixer, si més no amb una bona seguretat, que al sistema Alfa Centauri hi ha un planeta, estimularà sens dubte aquestes discussions.

Aquesta entrada ha esta publicada en 1. L'Univers. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *

Aquest lloc utilitza Akismet per reduir el correu brossa. Aprendre com la informació del vostre comentari és processada