Messenger fa la primera visita a Mercuri en trenta anys

Missions interplanetàries: Mercuri és el més fugisser dels planetes que es veuen en el nostre firmament a ull nu. Això es degut a que sempre es troba, constel·lació amunt, constel·lació avall, al costat del Sol. Els antics grecs, quan el veien com a efímer estel matutí en deien Apol·lo, i si el veien en el cel vespertí de ponent en deien Hermes. Diuen que fou Pitàgores qui indica que els Apol·lo i Hermes eren el mateix planeta, i del darrer nom prové la denominació llatina i ara internacional de Mercuri. Mercuri, amb el permís de la Lluna, és també el planeta més petit del Baix Sistema Solar. Fins i tot en algunes classificacions, Mercuri no és comptat entre els planetes majors. Posició i petitesa expliquen la poca atenció que ha rebut Mercuri en l'exploració interplanetària. Únicament la Mariner 10 l'havia visitat el març del 1975. Però no fou fins el 2004 que la NASA llençà la primera missió específicament dissenyada per l'estudi de Mercuri. I ha estat aquesta mateixa setmana que la missió Messenger ha fet una primera aproximació al planeta.[@more@]

Una de les primeres imatges de Mercuri des de prop, captades per la Messenger. No serà, però, fins l'entrada en òrbita, el 2011, que començarà una cartografia exhaustiva del planeta.

La missió Messenger i la seva trajectòria

Mercuri és el missatger de peus alats de l'Olimp. I justament per això hom trià el nom de Messenger per la missió, com a fals acrònim de "MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging probe". Els objectius de la missió són:

– caracterització de la composició química de la superfície de Mercuri, per tal de reconstruir la història geològica del planeta.

– caracterització del camp magnètic de Mercuri. El magnetisme de Mercuri és l'únic existent, a banda del de la Terra, entre els planetes més propers al Sol. L'estudi del camp magnètic permetria fer deduccions sobre l'estructura interna del planeta (dimensions de l'escorça-mantell i del nucli).

– estudi de la tènue i gairebé inexistent atmosfera mercuriana.

El llençament tingué lloc el 3 d'agost del 2004, amb un vehicle Boeing Delta II, des del cosmòdrom de Cape Canaveral (Florida).

El repte del viatge era doble. D'una banda cobrir la distància fins a l'òrbita de Mercuri. I de l'altra aturar-se a temps, malgrat l'impuls gravitatori creixent exercit pel Sol.

Trajectòria de la Messenger, des del seu llençament des de la Terra fins a la futura entrada en òrbita de Mercuri.

Per fer-ho hi havia dues estratègies possibles, o fiar en cohets i retrocohets més potents, o aprofitar la interacció gravitatòria amb els planetes que es trobés pel camí. Per raons pressupostàries hom va triar aquesta segona estratègia, que també suposava una dilatació en el temps del viatge. En definitiva:

– el 2 d'agost del 2005, després de fer una trajectòria en forma de llaç, la Messenger va fer una aproximació a la Terra, que la va dur a tan sols 2347 km per damunt de Mongòlia.

– el 12 de desembre del 2005, va fer una maniobra d'acceleració de caiguda cap a l'òrbita de Venus.

– el 24 d'octubre del 2006, feia una aproximació a Venus, arribant a una alçada de tan sols 2992 km per damunt de la superfície d'aquest planeta.

– el 5 de juny del 2007 va fer una segona aproximació a Venus (alçada mínima de 338 km).

– el 17 d'octubre del 2007, va fer la segona maniobra d'acceleració, ara per caure cap a l'òrbita de Mercuri.

– el 14 de gener del 2008, va fer la primera aproximació a Mercuri, amb una alçada mínima de 200 km per damunt de la superfície planetària.

Hi ha previstes dues aproximacions més, pel 6 d'octubre del 2008, i pel 29 de setembre del 2009. Cadascuna d'aquestes tres aproximacions haurà enlentit la Messenger, la qual s'inserirà finalment en l'òrbita de Mercuri el 18 de març del 2011. Després de llavors hi haurà una missió orbital d'un any de durada.

Lligams:

Pàgina sobre aquesta primera aproximació a Mercuri de la Messenger.

Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *

Aquest lloc utilitza Akismet per reduir el correu brossa. Aprendre com la informació del vostre comentari és processada