Richard Levins, un biòleg dialèctic

El passat dimarts, 19 de gener del 2016, es moria a Cambridge (Massachusetts), a l’edat de 85 anys, Richard Levins. Conegut especialment per la introducció del concepte de metapoblació (població de poblacions) en el 1969, el seu nom l’associem amb el de Richard Lewontin, autors tots dos de “The Dialectical Biology” (Harvard University Press, 1985). Les contribucions de Levins en la genètica de poblacions i en l’ecologia matemàtica són indestriables de la seva posició com a filòsof de la ciència i com a activista social i polític, adscrit a l’escola marxista. Levins fou el company de Rosario Morales, traspassada el 2011, i el pare d’Aurora Levins Morales. Un dels seus néts és Manny Phesto.

Levins, en el sopar que hom li organitzà amb motiu del seu 85è aniversari, el 23 de maig del 2015

Richard Levins (1930-2016)

Richard Levins va nàixer a Brooklyn (NY) l’1 de juny del 1930. Provenia d’una família judeo-ucraïnesa, de la qual era “la quarta generació de marxistes”. Als 8 anys, el 1938, va llegir “Microbe Hunters” (1926), el famós llibre de Paul de Kruif (1890-1971) en el qual es repassava la història de la microbiologia des d’Anton van Leeuwenhoek (1632-1723) a Paul Ehrlich (1854-1916). Als 10 anys començà a llegir els llibres d’assaig i de divulgació de J. B. S. Haldane (1892-1964), sintetitzador, amb la genètica de poblacions, de la genètica mendeliana i de l’evolució darwiniana, i obertament marxista. Als 12 anys va començar a llegir els llibres de Charles Darwin.

Aquestes lectures juvenils influiran el curs dels seus estudis al Hunter College i després a la Cornell University, a Ithaca (NY), amb un currículum de matemàtica i agronomia. A Hunter va conèixer Rosario Morales, natural de Nova York, però filla de pares boricuas, originaris de Naranjito (Puerto Rico). Levins i Morales es casaren en el 1950. El jove matrimoni decidí migrar a Puerto Rico, on feren de pagès en una zona de muntanya, a Maricao. Alhora, s’implicaren en el Partit Comunista de Puerto Rico i en l’organització pagesa. El 24 de febrer del 1954, nasqué la primera filla del matrimoni, Aurora.

En el 1956, la família Levins tornà a New York, on van nàixer dos fills més, Ricardo i Alejandro. Levins comença a treballar en la seva tesi doctoral a la Columbia University. En el 1961, Levins esdevingué professor de la Universidad de Puerto Rico, i la família alternà períodes a Puerto Rico i a New York. Levins i Morales s’implicaren en el moviment independentista boricua més que no pas ho havien fet en el període anterior. En el 1964, Levins visità per primera vegada Cuba. La tesi doctoral (“Theory of fitness in a heterogeneous environment”) la defensà reeixidament en el 1965 a la Columbia University. En el 1967, Levins no aconseguí la renovació a la Universidad de Puerto Rico, i la família es traslladà a Chicago, on trobà plaça a la universitat.

La introducció de la teoria de metapoblacions va consagrar Levins en el 1969. Sota el patrocini, entre d’altres de Richard Lewontin i d’E. O. Wilson, Levins accedí a la posició de “John Rock Professor of Population Sciences” a Harvard. En els anys 1970, Lewontin i Levins polemitzaren fortament amb Wilson al voltant de la “sociobiologia”.

Teoria de metapoblacions

En ecologia, una “població” és al conjunt d’organismes d’una espècie que viuen en un àrea geogràfica particular. En genètica de poblacions, una “població mendeliana” és el conjunt d’organismes que tenen la capacitat d’encreuar-se. Ara bé, què vol dir “un àrea geogràfica particular”? En el tractament clàssic, aquest àrea es tractada com una unitat. En la pràctica, les coses poden resultar més complexes. Definir com a població, per exemple, una plaga que afecta un cultiu o un grup de cultius genera una sèrie de problemes. Hom podria, efectivament, concentrar-se en espais homogenis, en un camp concret, però hom perdria de vista que aquest camp concret pot ser recolonitzat per exemplars d’altres zones. Levins s’ocupà de com l’heterogeneïtat ambiental afectava l’avaluació de programes d’eliminació de plagues en l’agricultura, i introduí la noció de “metapoblació” (Levins, 1969).

La metapoblació pot entendre’s com un grup de poblacions (subpoblacions), separades espacialment, però no pas del tot isolades unes de les altres. El concepte resultà de gran interès en estratègies conservacionistes, que sovint han de tractar poblacions en hàbitats fragmentats. En el tractament de Levin en el 1969, N era la fracció de parcel·les ocupades per la plaga problema. Aquesta fracció evoluciona d’acord amb processos de colonització (c) i d’extinció (e):

dN/dt = cN(1-N) – eN

Lligams:

Articles de Richard Levins a Monthly Review.

Evolution in Changing Enviroments: Some Theoretical Explorations (1968). Volum clàssic de Levins, que recollia una sèrie de lliçons pronunciades a Cuba al llarg d’anys anteriors, i que tractava la genètica de poblacions sota la perspectiva d’un ambient canviant.

Publicacions de Lewontin i Levins en “Capitalism. Nature. Socialism. Algunes d’aquestes publicacions foren recollides en volums com “Biology under the influence” (Monthly Review, 2007).



Aquesta entrada ha esta publicada en 3. La Vida. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *